AirPods: còmodes però no gaire sostenibles

El disseny compacte dels auriculars d’Apple dificulta que es pugui reciclar el liti i el plàstic del producte

El 2017 Apple va rebre un notable a la Guia d’Electrònica Verda de Greenpeace, un estudi anual en què s’analitza l’impacte ambiental de disset de les principals empreses d’electrònica de tot el món. Amb aquesta qualificació, Apple no només encapçala el rànquing -superat tan sols per la companyia holandesa Fairphone- sinó que, a més, millora els resultats negatius del 2011, en què va suspendre l’avaluació.

Amb els anys, Apple s’ha proclamat com una de les empreses més “verdes” del sector, però amb la invenció dels AirPods l’empresa californiana ha fet un pas enrere en la seva imatge environmental friendly. Aquests dispositius són un exemple de la nocivitat compactada perquè el seu disseny, petit i gairebé d’una peça, fa quasi impossible que es puguin reciclar.

En una conversa amb el diari ARA, el Dr. Richard Maxwell, expert nord-americà en impacte ambiental de mitjans tecnològics i professor d’estudis de mitjans, parla sobre la sostenibilitat d’aquests dispositius sense fils, i la primera qüestió que es planteja és el model d’aquests auriculars.

Els AirPods van aparèixer el 2016, moment en què el gegant electrònic va eliminar la presa d’auriculars de l’iPhone 7. Amb aquesta estratègia, Apple obligava els consumidors a comprar-se els AirPods, i des que van sortir al mercat se n’han venut més de 35 milions (fins al 2018), segons ha calculat Counterpoint Research. Aquest nou producte respon a la visió de la companyia d’un “futur sense cables” i és ben pràctic, però aquesta comoditat té un cost.

Maxwell coincideix que “fabricants com Apple estan prioritzant el disseny per davant de la sostenibilitat”. L’expert explica que moltes empreses tecnològiques, com Apple, Samsung i Huawei, “promouen pràctiques insostenibles” i tenen més en compte el disseny que l’impacte ambiental dels productes. En el cas dels AirPods, l’inconvenient és el format. Són uns dispositius molt compactes que funcionen amb bateries de ió de liti -una a cada auricular i una altra a la funda- i estan envoltats d’una carcassa de plàstic. Els dos components són reciclables, però per poder-los reciclar primer cal desmuntar el dispositiu, i és precisament aquí on sorgeix el problema.

La companyia nord-americana iFixit es va proposar separar les parts dels AirPods. Van intentar cremar-los, fer pressió per treure’n els elements i, fins i tot, tallar-los per la meitat, i van acabar assumint que no hi havia cap manera pràctica d’obrir-los.

“Els fabricants dissenyen els components electrònics perquè siguin ràpids i fàcils d’usar, i molt prims”, explica John Shegerian, director general d’ERI, un dels principals recicladors de residus electrònics dels Estats Units. “No estan dissenyats per ser fàcils de reciclar. Enganxar productes, amagar-ne les bateries, tot això fa que el reciclatge sigui més difícil, menys rendible i més perillós”, afegeix.

L’augment de vendes és sostingut i una consultora calcula que al 2021 se superaran els 100 milions d’unitats anuals. Apple prepara un nou model d’auriculars que sortirà al mercat al 2020. Aquesta renovació planteja un dubte: on aniran a parar tots els AirPods antics? Si s’intenten reciclar, un treballador en una planta de reciclatge haurà d’emprendre la perillosa tasca de separar la bateria enganxada al plàstic -si hi fa massa pressió, la bateria pot explotar-. Si es llencen a les escombraries, es corre el risc de causar un incendi a la planta de compressió de residus. I si acaben en un abocador, els auriculars contaminaran la terra com a mínim mil anys.

Per a Kyle Wiens, director general de la companyia iFixit, els AirPods estaven destinats a convertir-se en residus electrònics des del moment en què es van fabricar, i “s’haurien d’afegir a la categoria de fracàs previst més enllà de l’obsolescència programada”.

La renovació dels models d’Apple contradiu la política de zero residus de la companyia

L’últim informe sobre responsabilitat ambiental d’Apple constatava que l’empresa havia renovat més de 7,8 milions de dispositius i havia reciclat 48.000 tones mètriques de residus electrònics durant el 2018. Tot i així, Greenpeace assenyalava Apple com una de les empreses que -juntament amb Samsung i Microsoft- “s’està movent en direcció contrària en el disseny sostenible de productes”. Encara que l’empresa té una política de “zero residus” i ofereix als usuaris l’opció de tornar els dispositius vells, continua dissenyant productes amb un cicle de vida limitat. A més, l’estudi de l’ONG també deia que “Apple és una de les empreses que ha introduït productes cada vegada menys reparables i actualitzables”. Passa el mateix amb els AirPods, els quals funcionen amb bateries de liti que, per molt recarregables que siguin, deixen de funcionar al cap de divuit mesos, i obliguen els consumidors a substituir els dispositius per uns de nous.

EDICIÓ PAPER 17/08/2019

Consultar aquesta edició en PDF